Scienza

La mappa più precisa dell’atmosfera di un pianeta ‘alieno’

È caldissima e senza nuvole

Rappresentazione del pianeta Wasp-43b mentre orbita attorno alla sua stella (fonte: NASA, ESA, and Z. Levay, STScI)

 

Roma 10 ottobre – (ansa) Arriva la mappa più precisa dell’atmosfera di un pianeta esterno al Sistema Solare. L’ha ottenuta, e pubblicata sulla rivista Science, il gruppo di ricerca coordinato da Kevin B. Stevenson, del dipartimento di Astronomia e Astrofisica dell’università di Chicago. Ottenere una mappa così completa è stato possibile perchè i ricercatori hanno potuto osservare ben tre anni di storia del pianeta, ma per farlo hanno impiegato appena quattro giorni. Il pianeta orbita infatti vicinissimo alla sua stella, tanto che il suo anno è il più breve mai misurato: dura appena 19 ore. 

Chiamato Wasp-43b, è un pianeta gigante e ha una massa doppia rispetto a quella di Giove. Ad osservarne l’atmosfera con un dettaglio senza precedenti è stato il telescopio spaziale Hubble, della Nasa e dell’Agenzia Spaziale Europea (Esa). I ricercatori hanno creato una mappa dettagliata dell’atmosfera, misurando sia le variazioni della temperatura nei diversi strati sia la distribuzione del vapore acqueo. ”Le nostre sono le prime osservazioni di questo tipo”, osservano i ricercatori. E’ un pianeta bizzarro, che rivolge sempre la stessa faccia verso la sua stella come la Luna fa con la Terra, ha venti impetuosi e differenze di temperature fortissime.

”Abbiamo osservato tre rotazioni complete del pianeta attorno alla sua stella, ossia tre anni, nell’arco di appena quattro giorni”, dice un altro autore della ricerca, Jacob Bean, dell’università di Chicago. ”Questo – aggiunge – è stato fondamentale nel permetterci di ottenere la prima mappa completa della temperatura di un esopianeta e di studiarne la composizione dell’atmosfera”. Quella osservata dai ricercatori è un’atmosfera molto diversa da quella terrestre e non ha nuvole: il pianeta è così caldo che tutta l’acqua presente nell’atmosfera è vaporizzata.

 

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